René Burri : le portraitiste d’un siècle

Publié le : 14 décembre 202112 mins de lecture

Des premières expériences au cinéma à Magnum Photos

L’une des phrases les plus connues de René Burri concerne le métier qui a fait de lui l’un des plus grands artistes de l’objectif :

« Je n’aurais jamais pensé être photographe ».

En effet, les premières années de la biographie de René Burri ne suggèrent pas une approche précoce de la photographie , mais seulement parce que ses intérêts artistiques se manifestent depuis son enfance.

Né à Zurich en 1933, René Burri appartient à une famille suisse aisée dont le père l’a initié à la connaissance de l’art dès les premières années de sa vie.

Mais le premier amour de René Burri n’est pas la photographie, car avant d’acheter un Leica, il est fortement attiré par le dessin, la peinture et surtout le cinéma.

René Burri s’inscrit à l’école des beaux-arts de Zurich justement pour approfondir ces passions, mais dans son pays – notamment en matière de production cinématographique – il n’y a pas beaucoup d’opportunités et évidemment le « repli » est de passer des images animées imprimées sur celluloïd, à l’image fixe. images d’une caméra . Après son expérience académique avec des photographes tels que Hans Finsler et Alfred Willimann , ainsi qu’avec le peintre expressionniste Johannes Itten , René Burri a servi dans l’armée et a expérimenté la réalisation de documentaires, mais réalisant, une fois pour toutes, qu’il voulaitdéplacer son attention vers la photographie. 

Grâce à son amitié avec le grand photographe Werner Bischof – lui aussi suisse et déjà établi dans les années 50 – René Burri entre en contact avec Magnum Photos et est tout de suite un succès : nous sommes en 1955 et l’un de ses reportages sur des enfants sourds-muets comme celui-ci tellement au sommet de la prestigieuse agence que diverses images du service trouvent une visibilité internationale, grâce à diverses publications dans des magazines européens et sur Life , aux États-Unis.

Compte tenu de la notoriété acquise, entre 1956 et la fin de la décennie , René Burri est engagé dans plusieurs voyages en Europe , en Asie, au Moyen-Orient et en Amérique latine.

Parmi les personnages immortalisés à cette époque se distinguent Pablo Picasso et le sculpteur Alberto Giacometti .

René Burri : le succès international

En 1959, René Burri devient officiellement membre de Magnum Photos, fort d’autres publications prestigieuses pour des magazines tels que Look , Paris-Match , The Sunday Times et l’hebdomadaire suisse Du .

Les premiers plans de Burri sont caractérisés par un humanisme empathique qui se combine avec des compositions fortes , où les protagonistes sont les formes géométriques et l’architecture . En 1962, il ouvre la galerie Magnum à Paris, une nouvelle étape dans une collaboration avec l’agence, qui aura caractérisé une grande partie de sa carrière, jusqu’à ce qu’il devienne président de Magnum France en 1982. 

René Burri publie son premier livre, Die Deutschen , en Suisse en 1962, et l’année suivante il obtient sa première exposition personnelle à l’Art Institute of Chicago .

Grâce à sa « neutralité » suisse , il a la possibilité de prendre des photos aussi bien en RDA qu’en Allemagne de l’Ouest, présentant ainsi les deux parties du pays divisé, d’un point de vue objectif. La collection Die Deutschen – dont les nouvelles éditions ont été mises à jour jusqu’aux années 1990 pour inclure des images plus récentes – présente également des clichés de la chute du mur de Berlin que René Burri a capturés tout en essayant de transmettre une image vraiment impartiale de la nouvelle Allemagne. 

Toujours dans les années 1960 , alors qu’il travaillait à Cuba , il a eu l’occasion d’immortaliser Fidel Castro et Che Guevara . Son image du « Che » fumant un cigare devient aussitôt célèbre dans le monde entier, accroissant encore la notoriété de René Burri en tant que portraitiste de l’histoire contemporaine. 

Les années 60 représentent probablement l’ apogée professionnelle de René Burri, qui participe en 1965 à la production de Magnum Films , puis séjourne quelque temps en Chine où il réalise le documentaire Les deux visages de la Chine , produit par la BBC en 1968.

Comme cela arrivait souvent aux photographes de Magnum, ou à d’autres professionnels de l’époque, René Burri a emporté avec lui au moins deux appareils photo , avec différents types de films , dans les dernières années de sa carrière également en couleur. Parlant de ce choix, René Burri n’a révélé au public ses photographies en couleurs que dans les années 1980, dans son exposition One World , plus de 30 ans après le début de sa carrière , une collection qui exprimait ses expériences non seulement à travers la photographie, mais aussi avec dessins et collages.

En 2013, René Burri a organisé une nouvelle sélection de photos en couleurs pour Impossible Reminiscences (Phaidon, 2013) et son exposition René Burri, Double Life a été présentée au Museum für Gestaltung de Zurich et à la OstLicht Gallery de Vienne l’année suivante.

En juillet 2013 René Burri donne vie à sa propre fondation en Suisse , aujourd’hui hébergée au Musée de l’Elysée à Lausanne.

En septembre 2014 , René Burri inaugurait sa dernière exposition, Mouvement , à Paris, à la Maison Européenne de la Photographie. L’exposition présente un grand nombre de photos inédites pour lesquelles Burri a réalisé des triptyques en noir et blanc et en couleur, autour du thème « image/mouvement » . Quelques semaines après le vernissage de l’exposition parisienne, il décède à l’âge de 81 ans , après une longue bataille contre le cancer.

René Burri et le Brésil

Voyageur par vocation – avant même d’être un grand photographe qui a fait de nombreuses personnalités de l’histoire du XXe siècle iconiquesRené Burri a aimé le Brésil plus que tout autre pays , l’immortalisant avec des clichés qui sont restés parmi les plus pertinents de sa carrière. Brasilia, Sao Paulo, mais surtout Rio de Janeiro : de son grand carnaval à la plage d’Ipanema , de la beauté naturelle de la baie à la vie nocturne animée.

La perspective de Burri sur le grand pays Carioca emmène le spectateur à regarder depuis le Brésil, presque avec une perspective pouvant être obtenue avec un drone , un demi-siècle avant que cette technologie ne soit possible.

Dans d’autres plans, au contraire, son objectif descend au niveau de la rue, pour représenter les habitants des villes , au-delà des stéréotypes de son époque. Une image, prise d’un gratte-ciel en 1978, dépeint des hommes au travail engagés dans la construction d’un énième gratte-ciel qui transformera la ligne d’horizon : c’est presque une auto-citation de l’une des photographies les plus célèbres de René Burri : Men on a Rooftop , prise à Sao Paulo en 1960. 

Près de vingt ans plus tard , la passion de René Burri pour les perspectives presque vertigineuses d’en haut reste inchangée. Et en effet, dans une interview sur son expérience brésilienne, le photographe suisse a admis :

« Chaque fois que je voyais un gratte-ciel, je montais et frappais à la porte en demandant : puis-je prendre une photo ? »

René Burri et les témoignages de l’histoire

Il serait impossible de parler de la photographie de René Burri sans évoquer l’ un des aspects qui caractérise le plus ses clichés : l’histoire contemporaine. L’un des reportages les plus importants en ce sens a été réalisé par le photographe dans les années 1970, lorsqu’il s’est rendu à Cap Canaveral pour immortaliser la décrépitude de la base spatiale de la NASA aujourd’hui désaffectée en Floride , avec des clichés en noir et blanc et en couleur. 

Burri, qui par le passé s’était distingué pour avoir capturé plusieurs symboles de l’architecture américaine – le Getty Musueum conçu par Richard Meier, des maisons postmodernes en Arizona, conçues par Paolo Soleri les « faux » monuments de Las Vegas – va photographier ce qui reste de la période des grands voyages dans l’espace, avec son style cinématographique bien connu qui augmente le drame de lieux autrefois au centre de l’attention mondiale, maintenant dans un état de semi-abandon. 

Bien que la NASA continue de donner vie à de nouveaux projets, de nombreuses structures de cette première expérience d’exploration spatiale américaine ont été détruites ou remplacées , mais les photographies de Burri restent immortelles, en tant que document d’une phase de sombre décadence dans les premiers jours glorieux de voyage dans l’espace et une nouvelle version de cette aventure au troisième millénaire. 

René Burri : le style et l’architecture iconiques

Même si, comme on l’a déjà évoqué, René Burri n’a «jamais pensé à devenir photographe» à un jeune âge, un cliché de Winston Curchill à 13 ans ne peut être perçu que comme un signe de prédestination. 

C’était en 1946 et une image de Churchill a été capturée par un très jeune Burri lors d’une visite officielle en Suisse du grand homme d’État britannique. La première était une longue série de clichés qui racontaient l’histoire du XXe siècle , à travers des images devenues fortement symboliques.

L’héritage de René Burri est pratiquement infini, ayant été un artiste qui est passé du portrait au paysage, de l’architecture – il se lie d’amitié avec Le Corbusier – aux formes géométriques, du noir et blanc (principalement) aux couleurs.

C’est une photographie qui ne néglige jamais les contrastes de lumière avec une forte préparation compositionnelle , presque picturale dans l’approche. L’appareil photo qu’il utilise le plus, devenant une véritable extension de son bras, est le modèle Leica M3 , alors qu’à l’ère du numérique il se passionne particulièrement pour les modèles M9 et M9-P.

Chacun de ses clichés porte en lui l’importance d’un geste, le poids de l’histoire .

Mais, mis à part les célèbres portraits des figures politiques et culturelles du XXe siècle , s’il est un domaine dans lequel le photographe suisse a le mieux exprimé sa poétique c’est bien l’ architecture , le nouveau de la seconde période d’après-guerre . En ce sens , son eldorado était certainement le Brésil , une nation qui avait élu pour capitale une ville décentralisée mais très moderne et imaginative comme Brasilia . En fait, la ville est devenue le lieu où René Burri a passé quelque temps à perfectionner sa photographie, le lieu où il a expérimenté son incroyable style panoramique d’une grande envergure , décidément très actuel . Sales plans aériens de petits fragments de la ville semblent être des compositions abstraites sinon, dans certains cas, de petits cristaux ou du matériel biologique vu au microscope. 

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